Han är kung över Burger King

Mångsidig. Tomi Söderström har provat på olika segment i hotell- och restaurangbranschen.Bild: Peter Lundqvist

Tomi Söderström är Hangökillen som egentligen ville studera vid Hanken, hotell- och restaurangskolan låg långt nere på listan över alternativ. I dag har han arbetat 25 år i branschen och har inga planer på att sluta.

Tomi Söderström började sommarjobba redan som trettonåring. Liksom de flesta barnen som växte upp i Furunäs i Hangö var Forcit den första arbetsgivaren.

– Det var en bra och trygg arbetsgivare. Man fick i tidig ålder lära sig att det är viktigt att ha ett jobb och att sköta det bra, säger han.

Uppväxten i Furunäs var speciell, det var ett eget samhälle som litet skiljde sig från stadskärnan. Gemensamt för familjerna där var att minst ena föräldern arbetade på dynamitfabriken. Det fanns en stark gemenskap bland byns barn, men trots det är det få av barndomsvännerna som han håller kontakt med. Livet kom emellan.

– Men då vi möts kan man genast gå tillbaka och börja där man lämnade det. De många år som förflutit här emellan känns inte alls.

Tomi Söderström lämnade Hangö genast efter avklarad militärtjänstgöring år 1993. Han hade hoppats på studier vid Hanken, men kom inte in. I stället blev det Nylands hotell- och restaurangskola.

– Det var alternativ Ö. Jag hade inte planerat att jobba inom den här branschen, men här har jag varit i tjugofem år, säger han med ett skratt.

Hans karriär började inom S-kedjan under studietiden. Det som motiverade honom var att han snabbt fick allt mer krävande uppgifter, utmaningarna växte.

Prominenta Hangögäster

Kring 1995 började det spridas rykten om att Finland skulle får sitt första femstjärniga hotell. Tomi minns att han då tänkte att det skulle vara roligt att få vara med på ett hörn. Och så blev det. Han blev erbjuden tjänsten som restaurangchef på Kämp. Han fick rekrytera personal och utveckla restaurangens koncept.

– Jag fick också lära mig om kedjeverksamhet, eftersom hotellet tillhörde Luxury Collection-kedjan. Det finns en hel del standarder att uppfylla, eftersom kundupplevelsen ska vara densamma på samtliga hotell i kedjan, säger han.

Hotellpersonalen ska bland annat göra en nickande hälsning till gästerna då de står tre och en halv meter ifrån dem, är de närmare ska de hälsa. Innan Kämps officiella öppning fick han prominenta Hangögäster på besök. Galleristen Eeva Pinomaa hade fått i uppgift att ansvara för införskaffandet av konstverk till restaurangen. Men i följe hade hon Birgit "Biggan" Brunow som knäppte några bilder till sin spalt i lokalbladet.

– Besöket gick bra och restaurangen fick Biggans godkännande, minns Söderström med ett leende.

Glamorösa kryssningar

Efter Kämp fortsatte karriären på Silja Line. Där arbetade han bland annat som produktchef med ansvar för restaurangerna.

Tomi Söderström konstaterar att kryssningsbranschen repat sig väl från den djupa svacka den befann sig i för tio år sedan.

– Då det var som sämst var det nästan lite "skämmigt" att åka på kryssning. Gjorde man det, tutade man inte ut det offentligt. Men i dag är det helt okej igen, om man ser på sociala medier.

Den uppåtgående trenden började då flera av rederierna skaffade nya fartyg som de lyckades bra med att profilera som moderna och glamorösa. Restaurangupplevelsen begränsades inte längre till dignande buffébord och sortimentet i taxfree-butikerna har breddats.

– Kunderna är i dag mycket mera kvalitetsmedvetna än innan, speciellt den yngre generationen som ofta rest mycket, konstaterar Söderström.

Stor ung personal

Under förra hösten blev Tomi Söderström headhuntad till Restel och är numera kedjedirektör för Burger King i Finland. I dag arbetar närmare tusen personer inom företaget, så vardagen är hektisk, men Tomi trivs med tempot. Den snabba expansionstakten är en utmaning. Likaså arbetsstyrkan som främst består av unga arbetare. En stor del av personalen är på sin allra första arbetsplats.

– Det är viktigt att beakta hurdan upplevelse hen får av sitt första jobb. Arbetet ska stärka självförtroendet. Om man får en negativ upplevelse som i stället skadar självförtroendet, kan det sitta kvar länge och påverka den framtida karriären.

En ung personal innebär också en stor rotation bland personalen. Folk försvinner till studieplatser, mellanår i utlandet etcetera. En kärnfråga är hur man kan förlänga anställningen. Om genomsnittsanställningen höjs med redan bara tre månader, innebär det en märkbar besparing för arbetsgivaren.

En annan stor fråga som snabbmatsbranschen kämpar med är hur man kan förnya sina koncept så att de bättre stämmer överens med rådande mattrender om hållbarhetstänk.

– Här finns det mycket att göra. Redan en liten grej som att om alla valde bort sugröret skulle det ha en stor miljöpåverkan. Vi är ju alla medvetna om problemen med plast som förorenar våra hav.

All fritid utomlands

Förhållandet till Hangö i dag summerar Tomi Söderström i en mening:

– Pappa bor här, men that's about it.

Han tycker att Hangö har ett bra flyt för tillfället. Han gillar slutresultatet på Fabriksudden och hoppas att Drottningberg kommer att bli lika lyckat. Hangö har också ett bra restaurangutbud under sommaren. Men vintertid upplever Söderström att staden är nästan densamma som för tjugo år sedan med sina halvtomma gator.

– Om man flyttade sommarlovet så att det skulle fortsätta längre in i augusti, skulle det troligtvis ha stora ekonomiska effekter för Hangö, funderar han.

Men den positiva trenden till trots har Tomi inga planer på vare sig återflytt eller att bli fritidsboende i Hangö.

– Jag har som motto att tillbringa alla mina lediga dagar utomlands, förklarar han.

Vad har livet lärt så här långt?

– Om jag tänker på min karriär är jag mycket mindre svartvit i mitt ledarskap i dag. Det är viktigt att lyssna på sin personal och involvera dem i beslutsfattandet.

Tomi konstaterar att det här med att ge respons till sina medarbetare kan vara svårt för många chefer, i synnerhet om man själv är ung.

– Som finländare är positiv feedback det att man inte säger något, man är bara tyst. När man sedan tar något upp till diskussion är det ofta något negativt. Det är inte bra, säger Tomi.

Profil

Namn: Tomi Söderström.

Född: 1972 i Hangö, numera bosatt i Helsingfors.

Familj: Sambo.

Karriär: Har arbetat bland annat för S-kedjan, hotell Kämp, Silja Line, HYY, Restamax, numera kedjedirektör för Burger King i Finland och vd för Restel Fastfood.